Matriarcado y niños mimados

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Sábado, 17 de julio de 2021

Javier Salas

La ciencia de la semana

‘Mami, la merienda’. / HOLEKAMP LAB

¡Saludos! Bienvenido al boletín semanal de Materia, en el que nos asomamos a la vida de las hienas, las bonobas y los niños mimados, como los que cantaban Los Ronaldos.

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1. 🦍 Matriarcado y niños mimados

Ser de buena familia te abre todas las puertas. Que se lo digan a las crías de hiena de clase alta, las consentidas de la sabana. A ellas dedica su portada de esta semana la revista Science: un estudio que recopila información de 27 años sobre cómo estos animales heredan las conexiones sociales de sus madres: así consiguen enchufes para comer antes, gracias a los amigos de mamá. De este modo, las hienas jóvenes de alto rango alargan su esperanza de vida y mantienen a su familia en el poder. La experta Kay Holekamp me lo explicaba así, poniendo a humanos como ejemplo:

«La herencia cultural que vemos en humanos puede comenzar durante el curso de la evolución de otros mamíferos, como la herencia social aprendida en las hienas moteadas. Los humanos transmiten a sus hijos como herencia cosas poco tangibles, como idiomas, normas culturales y relaciones con otros miembros de nuestras sociedades».

Enchufar a sus críos es una de las estrategias que usan las hienas para mantener su matriarcado, uno de los más notables entre los mamíferos, junto con el de las orcas, las elefantas y las bonobas. Otro de los recursos de las hienas es que saben tejer alianzas para afianzar su liderazgo frente a las agresiones de los machos, que además son algo más pequeños.

Portada de 'Science'.

Portada de ‘Science’.

Sucede lo mismo con las bonobas: cada vez que un macho ataca a cualquiera de ellas, salen en su ayuda otras bonobas con las que había establecido lazos de amistad. ¿Y cómo aprietan esos lazos? Pues como casi todo en los bonobos, compartiendo placer sexual. Las bonobas, además, follan mirándose a los ojos, porque ayuda a fortalecer ese vínculo, como me contaba la primatóloga Liza Moscovice:

«Requiere un contacto social más intenso que el típico de las cópulas. El roce genital ocurre en una posición que puede facilitar la estimulación del clítoris. La mirada mutua y la estimulación genital están asociadas con aumentos en la oxitocina».

Curiosamente, las bonobas también miman a sus críos en formas que recuerdan a nuestras madres amantísimas. Para conseguir ser abuelas (y que de este modo triunfen sus genes), las bonobas les ayudan a ligar: presentan a sus muchachos a las hembras de las mejores familias e incluso interrumpen a otros machos cuando tratan de copular. Todo vale para que el niño se eche una novia que garantice nietos de primera.

Construyendo sororidad.

Construyendo sororidad. / ZANNA CLAY

Hienas y bonobas constituyen dos matriarcados poco conocidos, mal entendidos y con una sexualidad peculiar, muestras poderosas de la diversidad sexual del mundo animal. Los bonobos, ya sabes, usan el sexo (también homosexual) como lubricante social (frente a los chimpancés, más violentos). Por su parte, los genitales de machos y hembras de las hienas moteadas son muy parecidos, por eso proliferaron extrañas leyendas, como explicaba el divulgador Òscar Cusó:

«El tamaño, la forma y la erección del clítoris son prácticamente iguales a las del pene. Además es el único mamífero que no dispone de una abertura vaginal externa, los labios se fusionan para formar una especie de escroto. Su pseudopene les sirve para orinar, copular y dar a luz. Durante el apareamiento, insertar el pene dentro del clítoris es una faena compleja, y necesita práctica. De esta manera las hembras evitan posibles violaciones».

2. 💼 Morant, nueva ministra

El presidente del Gobierno español, Pedro Sánchez, aprovechó el fin de semana para remodelar el Ejecutivo. Y como consecuencia ya no tenemos un ministro de Ciencia astronauta, Pedro Duque, sino una ministra de Ciencia ingeniera de Telecomunicaciones (y alcaldesa de Gandía hasta su nombramiento), Diana Morant. A Duque se le reprocha haberse quedado «un poquito a medias». Así se despidió de sus críticos:

«Hay gente por ahí que dice que no sabe qué hemos hecho. Seguro que no saben diferenciar un culombio [una unidad de carga eléctrica] de un paramecio [un microbio]».

Morant, en su primer discurso como ministra, aseguró que pretende devolverle la ilusión a los investigadores, sobre todo a los jóvenes, para retener su talento en España. Un reto importante, ojalá que lo consiga.

3. 🚀 Despeja tu agenda

Branson ingrávido.

Branson ingrávido. / EFE/VIRGIN GALACTIC

El domingo pasado, finalmente, Richard Branson ganó en su carrera de multimillonarios con cohetes a su rival Jeff Bezos, que se lanzará al espacio el próximo martes 20 de julio. Al margen de la pequeña polémica sobre si Branson llegó al espacio propiamente dicho o solo a las puertas (se quedó a 85 kilómetros de altura, frente a la línea de los 100 kilómetros comúnmente aceptada), el magnate británico quiso vender la moto, una vez más, de que están democratizando el acceso al espacio. Ahora ya puede ir todo el mundo… Todo el que pudiera comprarse una isla y en su lugar elija ver el planeta desde fuera.

Uno de esos privilegiados, que pujó más de 23 millones de euros por volar junto a Bezos, no subirá en este primer viaje por problemas de agenda, y lo hará en otro posterior. En su lugar irá el hijo del segundo mayor pujador, otro multimillonario holandés. Como decíamos arriba, ser de buena familia te abre todas las puertas. Y parece que esa democracia espacial comienza siendo censitaria.

💫 Gabinete de maravillas

Eureka!

Eureka! / J.L. Arsuaga

  • Una cara: Estamos enamorados de la expresión de felicidad de la investigadora Virginia Martínez al encontrar una herramienta de neandertales en la campaña de excavación de Atapuerca (Burgos).
  • Un satélite: La sonda Juno ha realizado el vuelo más próximo a Ganímedes, la luna más grande de Júpiter, en dos décadas. Y nos ha traído dos cosas: imágenes espectaculares y la confirmación de que no hay 13 millones de naves, Carlos Jesús.
  • Un apuro: El de la canciller Angela Merkel al ser nombrada honoris causa en la prestigiosa Universidad Johns Hopkins de EE UU, incapaz de ponerse el atuendo que le entregaron sin manual de uso.
  • Una charca: Me ha gustado mucho la serie documental El estanque: un oasis animal (es de BBC Earth, yo la vi en Movistar). Construyen una charca artificial llena de cámaras en medio de la sabana africana para estudiar a los animales que se acercan a beber en plena época seca y el resultado es fantástico.
  • Una propuesta: Cambiar el reinado de Internet de los gatos por el de los pulpos, como sugiere John Oliver, del programa estadounidense Last Week Tonight. El vídeo está en inglés, pero si tengo que poner uno que sea este de Oliver, porque somos muy fans de su capacidad de hacer comprensible lo complejo. Y nos ha encantado que le haya dedicado un especial a los pulpos.
  • Un esperma: Los espermatozoides del delfín metabolizan ácidos grasos para permitir su movilidad, a diferencia de sus parientes terrestres, que usan la glucosa como fuente de energía.
  • Un documental: No es un docu al uso, más bien un extraño y poético relato visual de lo que es Baikonur, el cosmódromo kazajo desde el que Rusia lanza sus cohetes espaciales. Se llama Baikonur, Tierra, está en Netflix y es raro, pero curioso. 
  • Una frase: De Harriet Rumgay, de la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer, sobre el riesgo que supone la ingesta moderada de alcohol: «Necesitamos con urgencia crear conciencia sobre el vínculo entre el consumo de alcohol y el riesgo de cáncer entre los responsables políticos y el público en general. Nuestro estudio destaca la contribución de, incluso, niveles relativamente bajos de consumo de alcohol a las tasas de cáncer, lo cual es preocupante».

🧛🏼‍♂️ Lo que hacemos en las sombras

  • Hoy sábado hemos publicado un repaso sobre el debate sobre la tercera dosis de la vacuna de la covid y el domingo daremos un reportaje sobre nuevas estrategias contra las bacterias que resisten a los antibióticos.
  • Desde hace unas semanas, mi compañero Jordi Pérez Colomé está enviando un boletín de tecnología tan original como divertido, y con mucho discurso de fondo. Te recomiendo que te apuntes aquí para recibirlo en tu correo cada viernes.

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