Esto ya se sabía

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Sábado, 5 de junio de 2021

Javier Salas

La ciencia de la semana

No te saltes un renglón. / Getty

¡Saludos! Hoy en el boletín semanal de Materia hablamos de genomas requetesecuenciados, planetas esféricos y naves espaciales. Y vamos a ello al grito de «Go!» como en el temazo sobre el alunizaje de los Public Service Broadcasting.

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1. 🧬 ¿Esto no se sabía ya?

En ciencia nos pasa a veces como cuando fallece un famoso y la reacción de la gente es: «¿Pero no se había muerto ya?». Ocurre con signos de agua y vida en otros mundos, con posibles mecanismos para combatir enfermedades… ¿Esto no se sabía ya? Esta semana, un consorcio internacional ha (pre)publicado (a falta de que se confirme) el genoma completo de un ser humano. ¿Y qué fue entonces aquello que anunciaron a bombo y platillo la Casa Blanca y Downing Street, conectados vía satélite, en el año 2000? ¿Y en 2003, cuando se anunció que ya sí que sí, que lo anterior era un borrador? ¿Nos estaban engañando, estaban equivocados? El bioinformático estadounidense Adam Phillippy explicaba que esa tarea es como reconstruir un puzle, y se habían quedado sin completar «piezas cada vez más pequeñas que contienen menos contexto para averiguar dónde van, como en un cielo azul«. Karen Miga, de la Universidad de California en Santa Cruz, y codirectora del consorcio actual, le explicaba a Stat:

«Se trata de profundizar en esta última incógnita del genoma humano. Nunca se ha hecho antes y la razón por la que no se ha hecho antes es porque es difícil».

Karen Miga.

Karen Miga. / UCSC

Teníamos lo mejor que podíamos tener con la tecnología disponible y ahora tendríamos también casi todo el cielo azul del puzle. El genoma con el que se trabajaba hasta ahora era un modelo que en el mundo de la ciencia aceptaban como la referencia aceptable con la que aplicarse juntos sobre los mismos mimbres. Miga insiste en que el anuncio oficial llegará cuando otros equipos revisen este trabajo para publicarlo en una revista científica. Mientras tanto, este episodio recuerda a aquel mítico texto de Isaac Asimov —La relatividad del error— en el que explicaba que mejorar el conocimiento previo no implicaba que todo lo anterior estuviera mal o fuera falso, como cuando se supo que la Tierra no es una esfera perfecta:

«Cuando las personas creían que la Tierra era plana, estaban equivocadas. Cuando creían que la Tierra era esférica, estaban equivocadas. Pero si tú crees que considerar la tierra esférica es tan equivocado como creer que la Tierra es plana, entonces tus ideas están más equivocadas que las dos ideas anteriores juntas”.

  • ¿Y para qué sirve conocer el genoma? Miga cree que en esa parte del «cielo azul» hay claves de enfermedades que se han podido pasar por alto hasta ahora. Pero, en general, si quieres saber para qué secuenciamos esta información de organismos como gusanos o el trigo, te recomiendo este reportaje de Daniel Mediavilla: «En las cantidades ingentes de información que contienen hay descubrimientos para décadas«.

2. 🦠 Noticias pandémicas

La ración semanal de ciencia covídica aportó temas que vale la pena repasar:

  • Los infectados son capaces de generar anticuerpos contra el coronavirus durante el resto de su vida.
  • Vigilar las heces de un murciélago es una buena estrategia para prevenir la próxima epidemia.
  • Los “reticentes radicales” a vacunarse de la covid bajan a solo un 4% en diez meses en España y los confinamientos redujeron la criminalidad en un 37%.
  • Y un detalle interesante: la OMS ha decidido renombrar a todas esas variantes que nos dan sustos con letras griegas, para simplificar la comunicación, pero también conscientes de que llamarlas brasileña, sudafricana o india renueva estigmas que ya han provocado mucho sufrimiento.

3. 🛸 Naves y platillos

Un corte de mangas.

Un corte de mangas. / CSA

La NASA ha decidido que es momento de regresar a Venus, el planeta más cercano a la Tierra, con dos misiones de exploración: la Davinci y la Veritas. “Estas dos misiones hermanas tienen como objetivo descubrir por qué Venus se convirtió en un planeta infernal y ofrecer a la comunidad la oportunidad de investigar un planeta en el que no hemos estado en tres décadas”, aseguró el jefe de la NASA, Bill Nelson, que sigue peleando su sostén presupuestario. Estas misiones están previstas para 2026.

  • Un trozo de basura espacial, de esos que viajan como balas en la órbita terrestre, golpeó y dejó un agujero en un brazo robótico canadiense de la Estación Espacial Internacional (ISS), como se ve en la imagen.
  • La astronauta italiana Samantha Cristoforetti será la primera mujer europea en el puesto de comandanta de la ISS. Un nuevo hito para Cristoforetti y las mujeres astronautas.

Hace un año, el Pentágono publicó tres vídeos de ovnis. Ahora, la investigación llega a una conclusión decepcionante, ya que esos ovnis siguen siendo ovnis, en el sentido más estricto del acrónimo: objetos voladores no identificados. No tienen ni idea de qué se trata. Ezra Klein, columnista del New York Times, escribió hace un par de semanas un artículo fascinante sobre las implicaciones de que los ovnis fueran realmente extraterrestres. Lo más preocupante sería, a mi entender:

«Sospecho que un efecto inmediato sería un colapso de la confianza pública. (…) ¿Quién seguiría siendo fiable para decir que cualquier otra cosa es falsa? Ciertamente no los académicos que se habían burlado de ello como chorradas o los gobiernos que ahora serían vistos como mentirosos».

Klein le preguntó a Barack Obama sobre este asunto y el expresidente de EE UU dijo estar deseando saber más, pero aseguró que la existencia de vida inteligente extraterrestre no habría cambiado su forma de gobernar: «Porque toda mi política se basa en el hecho de que somos estos pequeños organismos en esta pequeña mota que flota en el medio del espacio«.

⌛️ Regreso al pasado

Primera página del 5 de junio de 1996 y detalle del Ariane 5.

Primera página del 5 de junio de 1996 y detalle del Ariane 5.

Hace 25 años, el cohete espacial europeo Ariane 5 se estrenaba con un completo fracaso: «Se destruyó en el aire cuando había transcurrido menos de un minuto de vuelo y se había elevado 3.400 metros. Chorros de humo y fogonazos anaranjados salpicaron las nubes que habían motivado la interrupción de la cuenta atrás durante una hora», escribió Alicia Rivera desde Kourou, lugar del lanzamiento. El cohete había costado 6.000 millones de euros y diez años de desarrollo. Al día siguiente, el 6 de junio de 1996, se informaba del «alivio» entre los técnicos porque se debió a un fallo informático: «Un problema electrónico dentro del cohete, seguramente de programas de ordenador». Un editorial de EL PAÍS apostaba entonces por mantener esta apuesta espacial europea a pesar del fracaso: «La construcción de Europa es una tarea ingente, en la que los proyectos tecnológicos y la investigación son vitales«. Desde 1997, cuando se reestrenó con éxito, ha realizado más de un centenar de misiones hasta 2020.

💫 Gabinete de maravillas

Vista del eclipse parcial solar del 2020.

Vista del eclipse parcial solar del 2020. / Nathalia Aguilar

  • Un eclipse: El 10 de junio habrá un eclipse solar que podrá verse parcialmente desde Europa y en toda su intensidad en Canadá y Rusia.
  • Unas ballenas: Que están encogiendo.
  • Un documental: Sobre Los secretos de la guerra espacial (Movistar).
  • Un dato: El 37% de las muertes globales relacionadas con el calor se deben al cambio climático.
  • Un telescopio infantil: Si haces en casa algo chulo, puedes llevarte un lote de regalos de la Agencia Espacial Europea. 
  • Una portada: La de la revista Nature, nada menos, dedicada a un logro de computación cuántica española.
  • Un mapa: El Observatorio de la Tierra de la NASA pone a nuestra disposición, geolocalizadas, más de 11.000 imágenes de nuestro planeta tomadas desde el espacio.
  • Una campaña: Para que no crucifiquemos a los murciélagos por culparles de la pandemia de covid (vídeo).
  • Un hipercarnívoro: De hace 9 millones de años y 230 kilos, de la familia de los perros-oso, descubierto en el Cerro de los Batallones. Ojo los colmillitos.
  • Una frase: De Sara Cogliati, investigadora del Centro Nacional de Investigaciones Cardiovasculares (CNIC): «Hasta ahora, a nivel científico y médico, se ha tomado como referencia el cuerpo masculino. Hemos perdido toda la información fundamental sobre las diferencias de la fisiología de la mujer».

🧛🏼‍♂️ Lo que hacemos en las sombras

  • Hoy sábado hemos publicado un reportaje sobre cómo el uso del GPS afecta nuestro sentido de la orientación y el domingo publicaremos cinco razones para desconfiar de la inmunidad de rebaño prevista este verano.
  • Nuño Domínguez estuvo en Hoy por Hoy, como cada martes, esta vez para hablar de La Remontada (científica).
  • El jueves estuve hablando en Ciencia en Redes sobre este boletín, puedes verlo aquí.

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